Le mot flexitarien est apparu dans les années 1990 avec Mark Bittman, inventeur du terme et lanceur d’alerte sur les conséquences de la production industrielle de viande et volaille.

Le terme Flexitarien est défini dans les dictionnaire Robert en 2018. Le mot a cette définition : « adj. et n. (anglais flexitarian, mot-valise, de flexible et vegetarian) Qui limite sa consommation de viande, sans être exclusivement végétarien. »

Le dictionnaire Larousse consacre le flexitarisme l’année suivante. Flexitarisme : « (angl. flexitarianism). Mode d’alimentation principalement végétarien, mais incluant occasionnellement de la viande ou du poisson. »

Le flexitarisme est parfois appelé semi-végétarisme.